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Cassini va s'embraser

Cassini va s'embraser

Le vaisseau spatial de la NASA Cassini va conclure son voyage de 20 ans dans une explosion enflammée ce vendredi 15 septembre.

Le vaisseau spacial, qui a été lancé de Floride en 1997, a utilisé presque tous ses propulseurs par réaction et donc l'opérateur va délibérément le guider vers l'atmosphère de Saturne pour être sûr que les satellites naturels de la planète restent immaculés pour une future exploration.

"Le 15 septembre 2017, le vaisseau spatial fera son approche finale de la planète géante Saturne," peut-on lire sur le site internet de la NASA. "Mais cette rencontre sera comme aucune autre. Cette fois, Cassini va plonger dans l'atmosphère de la planète, envoyant des données aussi longtemps que ses petits propulseurs pourront garder l'antenne du vaisseau dirigée vers la Terre. Peu après, Cassini brûlera et se désintégrera comme une météore."

Même si le vaisseau n'a plus que quelques jours avant de brûler, les scientifiques sont déterminés à extraire le plus de données possibles.

La scientifique Michelle Dougherty a annoncé sur BBC Radio 4 : "On est maintenant sur la fin. C'est spectaculaire d'être arrivé aussi loin et d'être si prêt de la fin de la mission. On y est presque et ça va être très triste à assister."

La mission a coûté 3,9 milliards de dollars mais a permis de découvrir une grande quantité de nouvelles terres en fournissant des données sur Saturne, ses satellites et ses anneaux, et la possibilité de la vie au-delà de la Terre.

Les scientifiques ont totalement réévalué leur approche de l'exploration de l'espace après que Cassini ait découvert que l'un des satellites naturels de Saturne, Enceladus, contenait plusieurs ingrédients nécessaires à la vie.

A la fin de cette mission, Cassini aura voyagé plus de deux milliards de miles à travers l'espace et observé presque la moitié d'une année de Saturne.

Le vaisseau a atteint Saturne en 2004 après un voyage de sept ans à travers le système solaire et a vu sa mission initiale prolongée deux fois.

Thomas Zurbuchen, administrateur associé à la Direction de la mission scientifique de la NASA, a déclaré : "Cassini a changé nos pensées de plusieurs façons. Félicitations à toute l'équipe Cassini."

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